The Information har intervjuat David Bourne som i dag leder utvecklingen vid Carnegie Mellon-universitetets robotinstitut men under många år jobbade med automatisering för bland annat Foxconn.

Foxconn har länge utforskat möjligheterna att automatisera monteringen av elektronikprodukter för att dra ner på den stora personalstyrkan, inte minst vid tillverkningen av Iphone som bara den står för hundratusentals anställda. Redan 2012 var Tim Cook på besök i Kina för att titta på en experimentell monteringslinje.

Snart skulle två miljoner robotar ersätta många av de anställda, menade Foxconns vd Terry Gou. Men så har det inte blivit. Förra året använde företaget bara runt 100 000 robotar.

Det visade sig nämligen att robotar fortfarande inte kan mäta sig med flinka fingrar på duktiga mänskliga montörer. Enligt The information fann Apple till exempel att robotarna inte kunde applicera klistret som används i Iphone med lagom hög precision, och att de inte kunde upptäcka fel och korrigera mitt i processen.

Ett försök att automatisera monteringen av Macbook 2015 ledde till flera månaders förseningar och fick avbrytas.

Men problemen var inte bara tekniska. Apple hittade även affärsmässiga orsaker att hålla sig till människor. När Apple plötsligt behöver fler telefoner kan företaget snabbt vända sig till andra tillverkare, och Foxconn kan säsongsanställa personal, men robotar måste tillverkas och monteras i fabriker. Dessutom ändras den interna designen varje år och då måste robotarna programmeras om och testas vilket varken är enkelt eller billigt.

Apple har däremot lyckats ta fram robotar som kan plocka isär Iphone för återvinning, och det är förmodligen bara en tidsfråga innan de blir duktiga nog att klara även montering.