Det har gått över fem år sedan de första uppgifterna om att Apple håller på att utveckla en bil. Inte någon gång har Apple sagt ett knyst om Project Titan, som projektet enligt tidiga rykten kallas. Men patentansökningar, anställningar, hemliga dotterbolag och tester på allmänna vägar av system för självkörande bilar pekar alla mot att något är under utveckling i Cupertino (eller kanske rättare sagt i San Jose där Apple hyr kontor och enligt rykten har placerat projektet).

Uppgifter från Bloomberg, Wall Street Journal, CBS, Business Insider och andra tidningar har kommit i vågor och det har verkat som att Apple inte riktigt har kunnat bestämma sig för vad målet ska vara: en hel bil, eller bara tekniken för en självkörande bil tillverkad av någon annan?

Personerna bakom Apples bil

Flera gånger ska Apple ha bromsat Project Titan, sagt upp en del av personalen och tänkt om. I september 2016 skrev New York Times att tiotals anställda fick gå men att projektet fortfarande hade runt 1 000 anställda, och i januari 2019 ska runt 200 personer ha fått gå.

Doug Field
Doug Field, enligt uppgifter nuvarande chefen för Project Titan.

Apple har rekryterat mycket personal från existerande biltillverkare som Ford, General Motors, Volkswagen och inte minst Tesla. Men också från företag i andra branscher som Nvidia, Blackberry, Texas Instruments och Bosch. Från Tesla kommer bland andra ingenjörer som David Nelson och John Ireland, rekryteraren Lauren Ciminera, bilindustriveteranen Chris Porritt och Steve MacManus som jobbade med den tekniska sidan av exteriörer och interiörer.

Vem som basar över projektet sägs också ha skiftat. Det började med före detta Ford-ingenjören Steve Zadesky. 2016 lockades pensionerade Bob Mansfield tillbaka för att leda ”speciella projekt” vilket av många tolkades som Project Titan. I augusti 2018 rekryterade Apple Doug Field från Tesla för att ta över projektet och så vitt vi vet är han fortfarande chef. Han jobbade tidigare med Machårdvara på Apple.

Bil eller inte?

En av frågorna som hängt med sedan de första ryktena är huruvida Apple kommer bygga en hel bil eller om det istället handlar om en ai-pilot som kan hamna i andra tillverkares bilar.

2017 såg det ut som att Apple åtminstone tills vidare hade lagt planerna på en fullfjädrad bil på is, men under 2018 kom nya uppgifter om att det trots allt är det Apple planerar. Ofta välunderrättade analytikern Ming-Chi Kuo har sagt att han tror att planen är en lansering mellan 2023 och 2025.

Flera anställningar, till exempel av Steve MacManus och Doug Field, pekar också på att det verkligen är en bil Apple utvecklar.

Bilinteriör

Ett helt annat rykte kom från Manager Magazin och påstod att det inte är en personbil Apple jobbar på utan en minibuss för samåkning eller taxitrafik, som först skulle börja köra Apple-anställda till jobbet och mellan företagets olika kontor. New York Times skrev också om detta 2018 och påstod att Apple redan har ett namn på tjänsten: PAIL (”Palo Alto to Infinite Loop”). Enligt tidningen kommer själva bussarna vara ombyggda Volkswagen T6.

Tekniken bakom Apple Car

Apple håller definitivt på att utveckla teknik för bilar, det står väldigt klart. Företaget har lämnat in en lång rad patentansökningar som rör självkörningssystem, säkerhet och kopplingen mellan Iphone och bilen.

Ett av de mest intressanta gäller en teknik som ska hjälpa andra trafikanter att förstå vad den självkörande bilen kommer göra. Apple påpekar i patentet att hur människor beter sig bakom ratten är användbar information för andra förare, men eftersom självkörande bilar inte har någon synlig förare saknas den informationen.

Patent

Apples lösning är en elektronisk skylt som visar vad bilen planerar att göra, till exempel ”svänger höger om 500 meter” eller ”fortsätter i 25 kilometer”. Skylten kan också användas för att varna andra för faror bilen har upptäckt som kanske inte syns, till exempel en bilolycka längre fram.

I juni 2019 köpte Apple upp Drive.ai, ett litet företag startat av MIT-studenter som utvecklade självkörande minibussar som var i drift i flera städer i Texas. Företagets verksamhet lades ner och Apple absorberade de anställda.

Bilar på vägarna

Den viktigaste komponenten i Apples bil är förmodligen ai:n som ska köra, och där har företaget kommit så långt att det har ett antal testbilar ute på vägarna i hemstaten Kalifornien. Apple fick tillstånd från delstatens transportmyndighet 2017 och registrerade 27 bilar i januari 2018. I september samma år var antalet uppe i 70, fler än alla konkurrenter utom GM och Waymo (Google).

Apple testbil

En läckt rapport i februari 2019 visade att Apples bilar lämnade över till den mänskliga föraren oftare än alla konkurrenters system, men redan dagen efter framkom det att siffrorna kan variera extremt mycket beroende på hur företagen räknar. Apple själva ändrade från att rapportera alla gånger föraren tog över från datorn (oavsett orsak) till bara de gånger föraren tog över för att undvika en olycka eller ett regelbrott.

Med det nya sättet att räkna ligger Apple betydligt bättre till med 3200 kilometer per intervention. Men det är fortfarande långt efter Waymo som rapporterade 17 950 kilometer per intervention.

Backspegel

När kommer Apples bil lanseras?

När den är klar. När ryktena om en Apple-bil började dyka upp spekulerade analytiker och andra i att bilen skulle dyka upp ”tidigast 2020”, men med tanke på att vi inte ens sett en skiss på hur bilen kan komma att se ut lär lanseringen – om bilen faktiskt blir verklighet – vara långt borta än.

Ming-Chi Kuos gissning är som vi skrev ovan 2023–2025, men för en produkt som ligger så långt fram i tiden är det svårt att tro att hans källor bland Apples underleverantörer kommer ha någon vidare koll. Vi ser det alltså som en god gissning från någon som följt företaget länge, men inte mer.

Faktum är att vi helt enkelt inte har en aning om när Apples bil kan vara färdigutvecklad. När den börjar ta form lite mer och vi börjar se konkretare rykten kanske vi kan göra en bättre gissning.