Under flera decennier har vi blivit lovade teknik som ska befria oss från pengar, identitetshandlingar och andra papper. Allt skulle ersättas med någon smart enhet i framtiden. Som bekant har detta inte hänt. Tvärtom har fickorna fyllts av specialkort och kuponger från olika kedjor. Men nu kan framtiden ­äntligen vara här.

Tekniken som ska tömma våra fickor kallas för near field communication, nfc. Som namnet antyder används denna lösning för att kommunicera med närliggande enheter. Detta ska dessutom ske på ett snabbt och ­enkelt sätt.

Lösningen påminner lite om bluetooth, men nfcskiljer sig på flera punkter. Viktigast är själva uppkopplingsmomentet. Du skapar en anslutning och startar datatransport blixtsnabbt och utan konfigurering. Inte heller kretsarna drar särskilt mycket ström, och dessutom är tekniken anpassad för avstånd på omkring tio centimeter – vilket gör det svårt för potentiella tjuvar att avlyssna signalen.

  • Visa vill dominera även i nästa generation av betalsystem. De har flera nfc-relaterade projekt i gång runt om i världen – bland annat i Polen.

Allt på ett ställe
Detta låter kanske inte så spännande, men möjligheterna som öppnas upp är många. Du kan till exempel upprätta en förbindelse mellan din telefon och kassan på snabbköpet, det är bara att vifta med din iPhone för att skapa kontakt. Sedan godkänner du transaktionen, precis som med kreditkort.

Men det stannar inte där. I motsats till vanliga betalkort kan du se din aktuella status på telefonen. Vidare kan du även lagra rabatt­kuponger, nivåer i olika typer av bonussystem och en komplett kvittohistorik. Allt i samma enhet.

Tekniken kan också användas för att initiera ett annat protokoll. Nfc är långsamt och maxar ut under en halv megabyte per sekund, så vill du skicka större mängder data är det inte rätt val. Detta löser man genom att sömlöst aktivera de trådlösa nätverkskorten.

Men det finns problem också. Ett av de största är – inte helt oväntat – säkerheten. I princip alla trådlösa protokoll har utsatts för framgångsrika attacker genom åren. En teknik som skickar pengar genom luften kommer att bli ett lovligt byte. Störningar, datamanipulation och avlyssning är tre allvarliga risker.

Givetvis är detta ett problem som alla ­aktörer är fullt medvetna om. Datatransport skyddas av kryptering, och detta kommer att förstärkas ännu mer när det blir aktuellt att ersätta kontanter med dem. Men det kommer att ske i applikationslagret – i sig självt är nfc väldigt öppet.

  • Om Apple satsar på nfc i iPhone 5 och ­integrerar lösningen med iTunes Store kommer miljontals ­användare att ha tillgång till tekniken redan i år.

Stort intresse
Så det här är alltså en ny, spännande teknik? Nej, egentligen inte. Redan 2003 satte ett par standardiseringsinstitut sina stämplar på den första specifikationen. Men sedan dess har det inte varit något riktigt stort företag som lagt hela sin tyngd bakom. Förrän nu vill säga.

Telefontillverkare – med Google i spetsen – tillhör de hungrigare. Senaste versionen av deras egen Samsungtelefon; Nexus S, inne­håller redan kretsar för nfc, och andra ­Androidtelefoner är på gång att följa efter. Men ännu har sökjätten inte knutit några tjänster till lösningen.

Även operatörerna ligger långt framme. I Sverige har Teliasonera varit aktiva och agerat i flera pilotprojekt. De har bland annat testat biljettsystem med Västtrafik och digitala rumsnycklar med Clarion Hotel i Stockholm.

Det finns även intressenter i finansvärlden som även fortsättningsvis vill ha kontrollen över penningflödet. Därför har såväl Visa som Mastercard investerat högvis med pengar i olika nfc-projekt. Det förstnämnda företaget har faktiskt en lösning för iPhone klar.

Men trots att alla nu kastar sig över tekniken har ingen riktigt lyckats skapa det definitiva genombrottet. Ett sådant kan dock komma att ske lite senare i år – då kan nämligen ­Apple gå med i leken.

Om nästa version av iPhone innehåller en nfc-krets kommer miljontals användare att kunna använda systemet omgående. Det lär, i sin tur, sporra företag att satsa på enheter i sina butiker. Något som vidare kommer att få alla konkurrenter att också inkludera lösningen, och så är den positiva spiralen i gång.

Att Apple har ett bakomliggande system för att hantera även små affärstransaktioner ger dem ett nära nog unikt slagläge. De har redan över 100 miljoner användare i sin ficka – varavmånga är både teknikintresserade och köpstarka. En perfekt grogrund för ny teknik.

Det finns inga konkreta bevis på att Apple verkligen kommer att satsa på det här, i vanlig ordning har de inte bekräftat någonting.

Men det finns mycket som talar för att det ska ske. De har till exempel nyligen lämnat in flera patent där en digital plånbok figurerar. Flera varumärken har också skyddats, iPay och iCoupons till exempel. De har dessutom ­anställt ett av de riktigt stora namnen inom nfc– Benjamin Vigier.

  • Samsung är ett av många företag som tillverkar nfc-kretsar. Därför är det inte konstigt att de redan har ­telefoner med tekniken inbyggd på gång.

Hoppas på att få slänga plånkan
Om nästa version av iPhone levereras med en nfc-krets kommer Apple – i motsats till Google – med allra största sannolikhet ­omedelbart stötta den nya funktionen med spännande tjänster.

Om detta sedan räcker för att göra Apple till en huvudaktör på nfc-marknaden återstår att se. Regeln har varit att telefontillverkare, operatörer och finansinstitut samarbetat kring denna typ av lösningar, men Steve Jobs har tidigare visat att det går att komma runt denna typ av hinder.

Men tills dess att Apple släppt en enhet med nfc kan vi bara spekulera. Det enda vi kan känna oss helt säkra på är att om de agerar kommer de att göra det bättre än någon annan före dem. De kommer troligen att ge tekniken den knuff som behövs för att nå den kritiska massa som behövs. Och det skulle – äntligen – göra den vanliga plånboken urmodig.